Золото (Aurum) — химический элемент I группы периодической системы Менделеева. Золото является драгоценным металлом ярко-желтого цвета (в чистом виде имеет красивый соломенно-желтый цвет с сильным металлическим блеском), обладает самыми высокими по сравнению со всеми остальными металлами пластичностью и ковкостью. Одним из самых ценных его свойств является химическая нейтральность: золото не взаимодействует с кислотами, щелочами и солями, не окисляется в естественных условиях (лишь при нагревании до 100 градусов по Цельсию на его поверхности образуется пленка окиси), устойчиво к воздействию влаги.

Золото было одним из первых металлов, известных человеку с древних времен: его красивый цвет и блеск, высокая устойчивость к атмосферным воздействиям были давно оценены человеком. Изделия из золота найдены уже в культурных слоях эпохи неолита (5—4 тыс. лет до н. э.).

В древних государствах — Египте, Месопотамии, Индии, Китае — добыча золота, изготовление украшений и др. предметов из него существовали за 3—2 тыс. лет до н. э. Важно то, что различные виды самородного золота характеризуются довольно высокой мягкостью, хорошей ковкостью и тягучестью. Эти качества позволили даже при низком уровне развития техники обрабатывать золото и изготавливать из него украшения и бытовые предметы. По свидетельству древних рукописей, для извлечения тонкого золота из быстротекущих горных рек в древности использовались шкуры животных. Шерстяной покров овечьей шкуры, состриженный сплошным пластом, называли руном. Такую шкуру закрепляли на дне реки и песчинки золота застревали в шерсти. В богатых золотоносных водах шкура собирала так много золота, что воспринималась как золотая. О золотом руне повествуют многие мифы Древней Греции. Алхимики называли золото «царем металлов» и обозначали его символом Солнца (круг с точкой в центре): они были убеждены, что каждый металл в земных недрах зарождается и накапливается под влиянием определенной планеты, и связывали золото с солнцем. Открытие способов превращения неблагородных металлов в золото было главной целью алхимии.

С древнейших времен золото применяется в ювелирном искусстве (украшения, культовая и дворцовая утварь и т. д.), а также для золочения. Благодаря своей мягкости, ковкости, способности тянуться золото поддается особо тонкой обработке чеканкой, литьем, гравировкой. Золото используют для создания разнообразных декоративных эффектов (от глади желтой полированной поверхности с плавными переливами световых бликов до сложных фактурных сопоставлений с богатой светотеневой игрой), а также для выполнения тончайшей филиграни. Золото, часто окрашенное примесями других металлов в различные цвета, применяется в сочетании с драгоценными и поделочными камнями, жемчугом, эмалью, чернью.

Из-за своей мягкости и пластичности чистое золото в ювелирной промышленности не используется. Подавляющее большинство ювелирных изделий изготавливается из трехкомпонентных сплавов системы Au—Ag—Cu (золото—серебро—медь). Существуют сплавы, содержащие кроме золота, серебра и меди, никель, цинк, палладий и платину. Если естественный цвет золота — ярко-желтый, то цвет сплава определяет соотношение содержащихся в нем металлов. Серебро и медь позволяют создавать сплавы от бледно-желтого до красного цвета.

Пробы сплавов благородных металлов, которые разрешено использовать в ювелирной промышленности, установлены законом и гарантируются государством. Для этого каждое изготовленное изделие проходит пробирный контроль, в результате которого на украшение ставится оттиск пробирного клейма, цифры которого определяют пробу. В России принята метрическая система проб, в которой за пробу принимается количество граммов чистого золота в 1000 граммах сплава. Например, в одном килограмме сплава 750-й пробы содержится 750 граммов золота и 250 граммов других металлов. Иными словами, в данном сплаве 75 % золота. В нашей стране для ювелирных и бытовых изделий из драгоценных металлов для золота установлены следующие пробы: 375, 500, 585, 750, 958, 999. Самыми популярными в ювелирной промышленности являются 585-я и 750-я пробы.

В советские годы состав золотых сплавов был строго определенным, поэтому в традиционном российском сплаве 585-й пробы больше золота, чем меди, а сам он розоватого цвета. Сейчас при изготовлении сплавов ювелиры часто избегают традиционного соотношения металлов. Например, чтобы сплав 585-й пробы был соломенно-желтого цвета (его еще называют европейским цветом), ювелиры увеличивают содержание серебра по отношению к меди и добавляют другие компоненты. Традиционный цвет сплава 750-й пробы — темно-желтый. Для получения белого золота в сплав добавляют никель (реже — палладий и платину).

Палладий
Серебро